Una explicación rápida sobre ingeniería genética

Hoy una entrada algo más densa, pero que cubrirá vuestra curiosidad, va sobre ingeniería genética. La presentación de Messer resaltó un posible obstáculo para los planes de ingeniería de ecosistemas silvestres: la naturaleza generalmente encuentra una forma de evitar nuestra intromisión. Los patógenos desarrollan resistencia a los antibióticos; los insectos y las malezas evolucionan para frustrar los pesticidas. Se puede esperar que los mosquitos y las especies invasoras reprogramadas con impulsores genéticos también se adapten, especialmente si el impulsor genético es dañino para el organismo; intentará sobrevivir rompiendo el impulsor.

A largo plazo, incluso con un impulso genético, la evolución triunfa al final “, dijo Kevin Esvelt, ingeniero evolutivo del Instituto Tecnológico de Massachusetts. “En una escala de tiempo evolutiva, nada de lo que hacemos importa. Excepto, por supuesto, la extinción. La evolución no regresa de esa.”

De aquí que todo esto vaya sobre ingeniería genética. Los impulsos genéticos son una tecnología joven, y ninguno de ellos ha sido liberado a la naturaleza. Un puñado de estudios de laboratorio muestran que los impulsores genéticos funcionan en la práctica: en moscas de la fruta, mosquitos y levaduras. La mayoría de estos experimentos han encontrado que los organismos comienzan a desarrollar una resistencia evolutiva que debería obstaculizar los impulsos genéticos. Pero estos estudios de prueba de concepto siguen a pequeñas poblaciones de organismos. Las poblaciones grandes con mayor diversidad genética -como los millones de nubes de insectos en estado silvestre- son las que más oportunidades de resistencia tienen.

Es imposible -y poco ético- probar un gen en una vasta población salvaje para resolver los problemas. Una vez que se ha liberado un impulso genético, es posible que no haya forma de recuperarlo. Por ello debemos tener cuidado con las ventajas y desventajas de la ingenieria genetica. (Algunos investigadores han sugerido la posibilidad de liberar una segunda impulsión génica para apagar a uno de los renegados. Pero ese enfoque es hipotético, e incluso si funcionara, el daño ecológico hecho mientras tanto permanecería inalterado.